martes, 27 de marzo de 2012

Montando el pollo con la sopa

R.W. Wood, famoso físico e inventor estadounidense, sospechaba que, tras el plato de pollo que ofreció como cena la dueña de la pensión, ésta reutilizaría los huesos para ofrecer en la siguiente noche un caldo a base de pollo.

Para comprobar si era cierto, espolvoreó generosamente una sustancia blanca sobre los huesos. Esta sustancia blanca era Cloruro de Litio, LiCl, sal de metal alcalino que se caracteriza, entre otros, por ser un compuesto muy higroscópico, lo que significa que reaccionan con el agua bien adsorbiéndola o atrapándola formando una red cristalina. El LiCl, al ser depositado sobre los huesos, reaccionó con el agua presente sobre los mismos, formando hidratos sólidos (LiCl·nH2O) adheridos a la superficie de los huesos.

Robert Williams WoodEs posible que el LiCl que depositara R.W.Wood sobre los huesos fuera anhidro, es decir, completamente desecado, puesto que es un componente que capta rápidamente la humedad, razón por la que debe ser conservado en atmósferas protectoras libre de humedad. También podría ser un hidrato con bajo contenido en agua (por ejemplo, LiCl·H2O u LiCl·2H2O), capaz de adsorber aún más.

¿Cómo comprobó el sr. Wood su sospecha? A la noche siguiente, efectivamente, había sopa de cena. Este sacó un mechero y quemó con él una gota de sopa, surgiendo una pequeña llama roja. ¿Por qué? porque empleó una propiedad de caracterización química, que es el color de llama. Algunos metales, pero sobre todo los metales alcalinos y alcalino-térreos poseen la propiedad de mostrar diferentes colores de llama al producirse la combustión de los mismos. El color de llama del litio es el rojo carmesí. De esta forma pudo comprobó que el LiCl estaba presente en la sopa, y por tanto, la dueña del hostal había reutilizado los huesos.

Bonus: es muy común emplear el LiCl como desecante en sistemas de aire acondicionado y secado y deshumidificación industrial, debido a que es un agente desecante relativamente barato (Sigma Aldrich: 100Kg en granulado cuestan 193€) y su regeneración relativamente sencilla.

Bonus Plus: se emplea igualmente en pirotecnia para fabricar cohetes de color rojo.

Maximum Bonus: Si R.W. Wood y el resto de huéspedes hubieran tomado la sopa, debido a la presencia del LiCl hubieran sufrido una fuerte intoxicación con posibles daños en el sistema nervioso central, debido a la elevada toxicidad de este compuesto ingerido.


Este artículo ha sido realizado con la inestimable ayuda de la profesora partícular de química, Haradwaith.

Fuentes empleadas, además de la siempre genial ayuda de la Wikipedia (artículos "Lithium", "Lithium pharmacology"):

Esta entrada participa en la XIII edición del Carnaval de Química, organizado por el blog Curiosidades de un químico soñador.

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